Producción de Espárragos

El espárrago es un cultivo perenne que se presta bien a las operaciones agrícolas a pequeña escala y a tiempo parcial con muchas oportunidades en el mercado.
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Updated: September 12, 2017

Producción de Espárragos

El espárrago es un cultivo perenne que se presta bien a las operaciones agrícolas a pequeña escala y a tiempo parcial. Existen múltiples mercados para los cultivadores con 5 acres o menos, y muchas operaciones de campo que requieren maquinaria, como la preparación de la tierra y la siembra, se pueden hechas con contratos de trabajo por encargo.

El espárrago (Asparagus officinalis) es un miembro de la familia de los lirios (Liliaceae) y es uno de los pocos vegetales que son monocotiledóneos (plantas que tienen sólo un cotiledón o hoja de semilla). Las flores masculinas y femeninas se producen en las variedades más antiguas de espárragos, pero hay muy pocas flores femeninas producidas en las variedades híbridas más nuevas.

Generalmente, los tallos (o turiones) se cosechan cuando tienen 7 o 9 pulgadas de largo y de color verde. Las variedades con tallos morados también han sido desarrollados por los fitomejoradores. Excluyendo la luz cuando los turiones están brotando producirá tallos blanqueados o blancos.

Se cree que el espárrago es oriundo de partes de Rusia, de la región mediterránea y de las islas británicas. Fue cultivado por primera vez por los antiguos romanos, que utilizaron el espárrago para la comida y los propósitos medicinales. Fue cultivada en Inglaterra hace más de dos mil años y traída a América por los primeros colonos. Sin embargo, los espárragos no fueron plantados extensivamente por los cultivadores comerciales hasta después de 1850.

La mayoría de los espárragos cosechados en los Estados Unidos se venden como productos frescos. Estados Unidos produce alrededor de 25 mil a 30 mil acres de espárragos con un valor de 80 a 100 millones de dólares. En la actualidad, la superficie de acres plantados en los Estados Unidos es solo un tercio de lo que era hace 15 años debido al aumento de las importaciones procedentes de América Central y del Sur.

Mercadeo

Los espárragos producidos localmente están disponibles en el noreste de Estados Unidos desde finales de abril hasta junio. Se venden tradicionalmente en cajas de pirámide embaladas con racimos de 1,5 a 2,5 libras sostenidas con una banda de goma. Varias alternativas de comercialización están disponibles para el cultivador de espárragos: comercialización al por mayor, subastas de productos, cooperativas, minoristas locales, puestos de carretera y operaciones de cosecha propia. Al planificar la producción, primero considere su capacidad de comercialización. Usted debe llevar a cabo una investigación de mercado, porque a menudo los agricultores sobrestiman su capacidad para vender en un mercado determinado. La producción de menos de un acre de cultivos variados de vegetales es lo normal para la mayoría de los cultivadores. El espárrago es una cosecha de estación temprana, que puede beneficiar a los vendedores al por menor cuando se combina con otros cultivos.

En la comercialización al por mayor, los productores suelen contratar a transportistas para comercializar y enviar los espárragos por un precio predeterminado. Si no usa un contratista y envía usted mismo sus espárragos a un mercado mayorista, su producto estará sujeto a las mayores fluctuaciones de precios. Las subastas de productos trabajan semanalmente; sin embargo, usted debe trasladar el espárrago a la subasta. Las cooperativas de comercialización generalmente usan costos y precios combinados diarios, que distribuyen las fluctuaciones de precios sobre todos los productores participantes. Otro posible mercado es el de los minoristas locales, pero debe tomar el tiempo para ponerse en contacto con los gerentes de productos agrícolas y abastecerles espárragos de buena calidad cuando las tiendas lo requieran. Dependiendo de su ubicación, los procesadores pueden o no ser una opción de comercialización. Los procesadores son menos propensos a establecer contratos con los cultivadores de pequeña superficie (aquellos con menos de cinco acres). Para más información sobre la comercialización, consulte la publicación Comercialización de Frutas y Verduras para Productores de Pequeña Escala y Tiempo Parcial.

Las opciones de comercialización al por menor incluyen puestos de carretera (ya sea el propio o el de otro productor) y las operaciones de cosechar-usted-mismo, que ofrecen oportunidades para recibir precios más altos que los precios al mayor por sus espárragos, pero usted podría incurrir en algunos gastos adicionales para la publicidad, la construcción y mantenimiento de una instalación, y por prestarle servicio a sus clientes. Con las operaciones de cosechar-usted-mismo, ahorra en costos de cosecha, pero debe estar dispuesto a aceptar algunos desechos. Otra opción al por menor son los mercados de agricultores, pero debe ponerse en contacto con los mercados con mucha anticipación a la temporada de comercialización para asegurarse de que el espacio está disponible y para averiguar qué requisitos debe seguir. Para obtener más información acerca de los mercados de carretera, vea la publicación Desarrollo de un Mercado Agrícola de Carretera.

Selección del sitio

Los espárragos deben cultivarse en suelos bien drenados que tengan buenas tasas de infiltración de agua y buena capacidad de retención de humedad. El suelo no debe ser compactado y el pH debe ser de 6,2 a 7,0. Los cultivadores deben evitar plantar espárragos en los campos donde se ha cultivado en años anteriores. El espárrago es una especie alelopática: produce y libera sustancias químicas tóxicas que inhiben y suprimen el crecimiento de los trasplantes o coronas de espárragos jóvenes. Además, el espárrago es extremadamente susceptible a la pudrición de raíz por Fusarium, un hongo del suelo que debilitará la planta. El Fusarium puede sobrevivir hasta siete años en suelo infectado y la fumigación del suelo no es eficaz para reducir las poblaciones de Fusarium a largo plazo en el suelo. El espárrago es extremadamente tolerante a la sal.

Sembradío y Fertilización

Comercialmente, los espárragos se pueden iniciar en el vivero de 8 a 10 semanas antes del trasplante al campo o plantadas como coronas de uno o dos años. Las coronas son sistemas de raíces desarrolladas con un órgano de almacenamiento y capullos de crecimiento que están bien definidos.

Los cultivadores generalmente plantan aproximadamente 12,000 a 14,000 plantas por acre en filas individuales, con 12 pulgadas entre las plantas en la fila y 5 a 6 pies entre filas. Ya sea que plante coronas o trasplantes, los espárragos se plantan en un surco de 8 pulgadas de profundidad con una configuración en forma de W en la parte inferior del surco. La corona y el trasplante se plantan en el surco en forma de W debajo de la superficie del suelo, y el surco se llena gradualmente de tierra durante la temporada de crecimiento. El espárrago se planta generalmente en mayo de modo que el follaje extenso (el helecho) se desarrolle antes del invierno.

Las recomendaciones para fertilizantes deben basarse en los resultados anuales de las pruebas de suelo. En ausencia de los resultados de las pruebas de suelo, las tasas de aplicación de N-P-K recomendadas son 50-100-150 libras por acre sembrado al voleo en la primavera de cada año antes del brote del tallo.

Control de Plagas

El control de las malezas puede lograrse con un buen sistema de rotación de cultivos, herbicidas y mantillo de paja. Existen varios herbicidas para pre-siembre y postemergencia disponibles para los espárragos, dependiendo del problema específico de malezas y la época del año. Si los niveles de infestación son ligeros, el cultivo temprano (antes de la emergencia del tallo) puede ayudar a reducir los problemas de las malezas.

Los insectos pueden ser un problema importante en la producción de espárragos. Los escarabajos del espárrago, los pulgones del espárrago, el gusano cortador, y los escarabajos japoneses todos pueden causar pérdidas en la cosecha. El monitoreo de poblaciones de insectos le ayudará a determiner cuándo debe usar pesticidas y la frecuencia con la que debe rociar.

Varias enfermedades de los espárragos pueden reducir los rendimientos de los cultivos, especialmente la podredumbre de las raíces de Fusarium y el óxido. Estas enfermedades se pueden prevenir con un buen sistema de rotación de cultivos, una siembra en suelo con buen drenaje de agua y aire, y usando variedades resistentes a enfermedades.

Irrigación

La irrigación es altamente recomendada y ayudará a asegurar un cultivo más consistente de año en año. La irrigación por goteo se prefiere mucho más que la irrigación por encima porque agrega agua directamente a la zona de las raíces y no moja la fruta. Además, se pierde muy poca agua por evaporación. Más información sobre el riego se puede encontrar en la publicación Irrigación para la Producción de Frutas y Vegetales y Irrigación por Goteo para la Producción de Vegetales.

Cosecha y Almacenamiento

El tiempo de cosecha de los espárragos cada año aumenta gradualmente hasta que las plantas llegan a su madurez completa (5 años). El primer año después de la siembra, los espárragos se pueden cosechar durante unos 7 días; el período de cosecha del segundo año dura unos 14 días; el período de cosecha del tercer año es de aproximadamente 3 semanas; el período de cosecha del cuarto año es de 30 a 36 días; y para el quinto año (cuando las plantas han alcanzado su madurez completa) el período de cosecha es aproximadamente de 6 a 7 semanas. Las tallos de espárragos se pueden cortar con un cuchillo de espárragos o se rompen cerca de la línea del suelo. Los tallos se cosechan cuando alcanzan por lo menos 7 pulgadas de altura y tienen un diámetro de lanza de por lo menos 5/16 pulgadas. Al crecer bajo temperaturas estacionales, el espárrago debe ser cosechado todos los días ya que los tallos pueden aumentar en longitud hasta como 2 pulgadas por día. La cosecha de los espárragos cuando es mayor de 12 pulgadas de longitud (el diámetro del tallo se hace más delgada) reducirá la cosecha comercializable total durante la vida de la siembra.

El manejo adecuado de los espárragos después de su cosecha es fundamental para el éxito de la comercialización. Debe enfriar los espárragos escogidos inmediatamente después de la cosecha para eliminar el calor del campo y mejorar la vida útil. La refrigeración inmediatamente después de la cosecha ayudará a garantizar la alta calidad. Los espárragos que se mantienen a 32 a 36°F y el 90 a 95 por ciento de humedad relativa mantendrán buena calidad durante aproximadamente 7 a 14 días.

Impactos Ambientales

En el curso normal de las operaciones, los agricultores manejan pesticidas y otros productos químicos, pueden tener estiércol para recolectar y esparcir, y usar equipo para preparar campos y cosechar los cultivos. Cualquiera de estas actividades rutinarias de la granja puede ser una fuente potencial de contaminación de aguas superficiales o de aguas subterráneas. Debido a esta posibilidad, usted debe entender los reglamentos a seguir relativos a la manipulación y aplicación apropiadas de productos químicos y a la disposición y transporte de desperdicio. Dependiendo de la cuenca donde esté ubicada su granja, puede haber reglamentos ambientales adicionales con respecto al control de la erosión, lixiviación de pesticidas y escurrimiento de nutrientes. Comuníquese con su distrito de conservación de suelos y agua, oficina de extensión, junta de zonificación, departamentos estatales de agricultura y protección ambiental, y sus autoridades locales para determinar qué reglamentos pueden ser pertinentes a su operación.

Buenas Prácticas Agrícolas y Buenas Prácticas de Manejo

Las Buenas Prácticas Agrícolas (BPA) y las Buenas Prácticas de Manejo (BPM) son programas voluntarios que usted puede considerar para su operación. La idea detrás de estos programas es garantizar un sistema alimenticio más seguro al reducir las posibilidades de que las enfermedades transmitidas por los alimentos a consecuencia de productos contaminados lleguen a los consumidores. Además, varias grandes cadenas de distribución de alimentos están comenzando a requerir productos certificados por BPA y BPM de sus productores. Estos programas establecen normas para la higiene de los trabajadores, el uso de estiércol y la calidad del suministro de agua.

Estas prácticas requieren una inspección de un tercero designado, y hay honorarios asociados con la inspección. Antes de una inspección, necesitará desarrollar e implementar un plan de seguridad de alimentos y designer a alguien en su operación para supervisar este plan. Todo suministro de agua utilizado por sus trabajadores o para el riego de los cultivos y la aplicación de plaguicidas deberá ser chequeado por lo menos dos veces al año. Puede encontrar una lista de las preguntas que se le harán durante la inspección en www.ams.usda.gov/fv/gapghp.htm. Para obtener más información sobre BPA y BPM, comuníquese con su oficina de extensión local o con el Departamento de Agricultura de su estado.

Gestión de Riesgos

Usted debe considerar cuidadosamente cómo manejar el riesgo en su granja. Primero, debe asegurar sus instalaciones y equipo. Esto se puede lograr consultando a su agente de seguros o corredor. Es especialmente importante tener niveles adecuados de seguro de propiedad, de vehículo y de responsabilidad civil. También necesitará seguro de compensación de trabajadores si tiene empleados. Es posible que también desee considerar sus necesidades de seguro de vida y de salud y si necesita cobertura para la interrupción del negocio o la deshonestidad del empleado. Usted puede conseguir más información sobre seguros de negocios agrícolas en la publicación Seguros de Negocios Agrícolas.

Los ingresos de toda su operación pueden estar asegurados a través de un programa de seguro de cosechas llamado Protección de Ingresos de la Granja Completa (WFRP, por sus siglas en inglés). Para usar el WFRP debe tener 5 años de formularios del Anexo F del Servicio de Rentas Internas (IRS, por sus siglas en inglés). Si su estructura de negocio es una corporación C o S, la información necesaria se puede ingresar en un Anexo F para propósitos de seguro de cosecha.

Para obtener más información sobre el seguro de cosechas, comuníquese con un agente de seguros de cosecha o visite el sitio web de Educación sobre Seguros de Cosechas de Pensilvania.

Por último, la Agencia de Servicios Agrícolas del USDA (Departamento de Agricultura de los EEUU, por sus siglas en inglés "USDA") tiene un programa llamado el Programa de Asistencia para los No Asegurados (NAP, por sus siglas en inglés) que está diseñado para proporcionar un nivel mínimo de protección contra el riesgo de producción para los productores de productos agrícolas comerciales que no cuentan con cobertura de seguro de cultivos múltiples. NAP está diseñado para reducir las pérdidas financieras cuando los desastres naturales causan una reducción catastrófica en la producción. La cobertura de NAP está disponible a través de su oficina local de la Agencia de Servicio Agrícola del USDA. La cuota de solicitud para este programa puede ser dispensada para los agricultores con recursos limitados que reúnan las condiciones exigidas.

Ejemplos de Presupuestos

En esta publicación se incluyen ejemplos de presupuestos de espárragos frescos. Todos los presupuestos utilizan contratos de trabajo por encargo para la mayor parte del trabajo de campo, que podría ser más económico para una superficie menor. Los agricultores que tienen su propio equipo deben sustituir sus costos por contrato de trabajo por encargo. El primer presupuesto resume los costos de establecer una empresa de espárragos (no hay ingresos durante el año de establecimiento). Los otros presupuestos resumen los ingresos, los costos y los rendimientos netos de una empresa de espárragos durante el primer año después de la siembra, el segundo año después de la siembra y un cultivo maduro. Estos ejemplos de presupuestos deben ayudar a asegurar que todos los costos y las entradas se incluyan en sus cálculos. Los costos y los rendimientos son a menudo difíciles de estimar en la preparación del presupuesto porque son numerosos y variables. Por lo tanto, debe pensar en estos presupuestos como aproximaciones y hacer los ajustes apropiados en la columna "Su estimación" para reflejar su situación específica de producción y recursos.

Puede encontrar más información sobre el uso de los presupuestos de los cultivos en la publicación Presupuesto para la Toma de Decisiones Agrícolas.

Usted puede hacer cambios en los archivos PDF de los presupuestos interactivos para esta publicación introduciendo sus propios precios y cantidades en las celdas de color verde para cualquier ítem. Las celdas marcadas en rojo calculan automáticamente los totales revisados basados en los cambios realizados en las celdas marcadas en verde. Usted tendrá que hacer clic en todas las celdas verdes y añadir su información estimada del precio y la cantidad para completar su presupuesto personalizado. Cuando usted haya terminado, entonces puede imprimir el presupuesto con el botón verde Imprimir ubicado en la parte inferior del formulario. Usted puede utilizar el botón Borrar Formula de color rojo para borrar toda la información de su presupuesto cuando haya terminado. Se necesita Adobe Acrobat Reader para poder utilizar estas formas.

Para más información

Cantaluppi Jr., C. J., y R. J. Precheur. Producción, Gestión y Comercialización de Espárragos. Columbus: The Ohio State University, 1993. Disponible en estore.osu-extension.org.

Dunn, J., J. Berry, L. Kime, R. M. Harsh y J. Harper. Alternativas Agropecuarias: Desarrollo de un Mercado Agrícola de Carreteras. University Park: Extensión de Penn State, 2006.

Dunn, J., J. Harper y L. Kime. Comercialización de Frutas y Vegetales para Productores de Pequeña Escala y Tiempo Parcial. University Park: Extensión de Penn State, 2009.

Harper, J., S. Cornelisse, L. F. Kime y J. Hyde. Presupuesto para la Toma de Decisiones Agrícolas. University Park: Extensión de Penn State, 2013.

Kime, L., J. Adamik, E. Gantz y J. Harper. Seguros de Negocios Agrícolas. University Park: Extensión de Penn State, 2004.

Lamont, W.J., J.K. Harper, A.R. Jarrett, M.D. Orzolek, R.M. Crassweller, K.Demchak y G.L. Greaser. Irrigación para la Producción de Frutas y Vegetales. University Park: Extensión de Penn State, 2001.

Lamont, W. J., D. D. Orzolek, J. K. Harper, L. F. Kime y A. R. Jarrett. Irrigación por Goteo para Producción Vegetal. University Park: Extensión de Penn State, 2012.

Lorenz, O. A., y D. M. Maynard. Manual de Knott para Cultivadores de Vegetales, 3ra ed. Nueva York: John Wiley and Sons, 2006.

MacNab, A.A., A.E. Sherf, y J.K. Springer. Identificación de las Enfermedades de los Vegetales. Facultad de Ciencias Agrícolas de Penn State, 1983.

Guía de Producción de Vegetales Comerciales de Pensilvania. Facultad de Ciencias Agrícolas de Penn State, 2013.

Recursos iniciales necesarios

  • Terreno: 1 acre
  • Mano de obra total: 20-30 horas
  • Cosecha/clasificación/embalaje: 25-300 horas
  • Inversión total de capital: $1,000-$1,500

Autores

Preparado por Michael D. Orzolek, profesor emérito de cultivos de vegetales; Lynn F. Kime, asociada en economía agrícola; y Jayson K. Harper, profesor asociado de economía agrícola; Miguel Saviroff, Educador de Extensión.

Esta publicación fue elaborada por el Proyecto de Agricultura de Pequeña Escala y de Tiempo Parcial en Penn State [la Universidad Estatal de Pensilvania], con el apoyo del Ciencias Agrícolas de Penn State