Introducción a los Suelos: El Manejo de los Suelos

El Manejo de los suelos
Introducción a los Suelos: El Manejo de los Suelos - Articles

Updated: October 19, 2017

Introducción a los Suelos: El Manejo de los Suelos

El arar puede beneficiar o perjudicar la calidad del suelo. Foto cortesiá de Penn State Extension.

La meta de un buen manejo de suelos es el de llenar las necesidades esenciales de las plantas. Las plantas sanas necesitan agua, nutrientes, oxígeno y un medio físico que le permita a las semillas germinar, a los brotes emerger y crecer hacia la luz del sol y a las raíces crecer fuertes y anclar la planta profundamente. En el folleto anterior, Introducción a los suelos: la Calidad de los Suelos, hicimos una breve presentación de varios conceptos que se relacionan con la calidad y la sanidad del suelo. Estos incluyen, la textura del suelo, su fertilidad, su estructura, la materia orgánica y la conservación del suelo. Este folleto le proporciona información sobre como las diferentes prácticas de manejo afectan la calidad del suelo y la producción de los cultivos.

En el proceso de producción de los cultivos en las fincas, usamos varias prácticas para manejar los suelos donde se producen los cultivos. Estos incluyen el arar, el cultivar, el agregar fertilizantes y cal agrícola, la siembra de plantas de cobertera, el aplicar composta o estiércol, la rotación de cultivos y otras prácticas. Muchos años de investigación agrícola nos han demostrado que la manera como usamos esas prácticas y cuando las usamos hacen una gran diferencia en la calidad del suelo. Cuando usamos esas prácticas correctamente, podemos mejorar la fertilidad del suelo, su estructura física y la actividad biológica y también protegemos los suelos de la erosión. Los suelos que se manejan adecuadamente para la calidad del suelo producen cultivos sanos y de más altos rendimientos.

El manejo de la materia orgánica es extremadamente importante porque la materia orgánica juega un papel en casi todos los aspectos de la calidad del suelo. La materia orgánica del suelo está compuesta de residuos de animales y de plantas,y de sustancias producto de su descomposición. La mayoría de los suelos agrícolas contiene una proporción bastante pequeña de materia orgánica (generalmente menos del 5%), pero aun esa pequeña cantidad tiene una gran influencia sobre las funciones vitales (funciones sin las que el suelo no puede producir) del suelo. Por ejemplo, al descomponerse la materia orgánica libera los nutrientes mejorando así la fertilidad del suelo. También, al mejorar la capacidad de retención de agua y el promover los agregados de las partículas del suelo, la materia orgánica mejora la estructura de los suelos y ayuda a mantener el suelo aireado para que crezcan mejor las raíces. La materia orgánica alimenta a los microorganismos y a otros organismos vivos del suelo y promueve la actividad biológica que ayuda a combatir las plagas. Las prácticas como el uso de cultivos de cobertera, la aplicación de estiércol y de composta, la rotación de los cultivos y el control de la erosión para la conservación del suelo pueden mantener o aumentar la cantidad de la materia orgánica en el suelo.

Las prácticas de manejo de suelos se usan para mejorar la producción de los cultivos, pero también, cada una puede afectar la calidad del suelo. En esta sección vamos a examinar las prácticas comunes del manejo de suelos y como pueden mejorar o desmejorar la fertilidad del suelo, su estructura, la actividad biológica y la conservación de los suelos. También es útil pensar como cada una de estas prácticas afecta la materia orgánica del suelo.

El análisis de suelos

El primer paso en el manejo de la fertilidad del suelo es el análisis de suelos. Un análisis de suelos le provee una información muy importante sobre los niveles de los nutrientes del suelo, incluyendo el fósforo, el potasio, el calcio y el magnesio como también el pH o la acidez del mismo. Usted también puede analizar la materia orgánica. La mayoría de los análisis de suelos no incluyen el nitrógeno. El nitrógeno, es un nutriente muy importante y uno que frecuentemente está deficiente en el suelo.

Sigue las instrucciones incluidas en el equipo de cómo recoger y preparar una muestra de suelos. Foto cortesiá de Penn State Extension.

Usted puede comprar un equipo (“kit”), para análisis de suelos de Penn State en las oficinas de Extensión de su condado y en otras tiendas agrícolas por $9.00. Este equipo (“kit”) incluye las instrucciones de cómo recoger y preparar una muestra de suelos, un formulario sencillo de como llenarlo, una bolsa plástica para echar la muestra de tierra y un paquete para enviar todo al laboratorio de Penn State. Aproximadamente, dos semanas después de haberlo enviado, usted recibirá un reporte del análisis de suelos.

Como interpretar los resultados de un análisis de suelos: los análisis de suelos le muestran los niveles del fósforo (símbolo P); potasio (símbolo K); magnesio (símbolo Mg) y el pH del suelo (la acidez). Cada análisis se ve diferente dependiendo del laboratorio donde se mande a hacer, pero en general va a tener una gráfica que le muestra el resumen de cómo andan sus suelos. Si es un análisis de suelos de Penn State el reporte le muestra unas barras que van de un extremo al otro hasta llegar donde dice “Exceeds Crop Needs” (“Excede las necesidades del cultivo) (para legumbres) o “Above Optimum” (Sobre un nivel superior [óptimo]) para los cultivos agronómicos como el maíz, frijoles, etc. Esto quiere decir que el suelo tiene más de los nutrientes que requiere el cultivo y que no se necesita agregar más. Cuando la barra se encuentra en la zona de “por debajo del óptimo”, esto quiere decir que no hay suficientes nutrientes para producir la cosecha siguiente. El reporte también le proporciona la recomendación de qué tipo de fertilizante y cal agrícola usar, y que tanto debe aplicar en caso de que sea necesario hacerlo. Las recomendaciones concernientes a la aplicación de nitrógeno se hacen principalmente basadas en el cultivo que se quiere producir.

Reporte de un Análisis de Suelos. De acuerdo con el reporte de análisis de suelos, este campo tiene un montón de magnesio, calcio, potasio y fosfato para satisfacer las necesidades de un cultivo de maíz dulce.

Un aspecto muy importante de la fertilidad del suelo es el pH. El pH no es un nutriente pero es una medida de la acidez del suelo. La mayoría de los cultivos crecen mejor cuando el pH del suelo cae entre 6.2 y 6.8 porque este es el rango en el cual las raíces pueden absorber más nutrientes del suelo tales como el nitrógeno, el calcio, el potasio y otros. Los suelos de Pensilvania tienden a ser muy ácidos para producir la mayoría de los cultivos por lo que los análisis de suelos recomiendan que se les apliquen de cal agrícola para corregir la acidez. La cal agrícola neutraliza la acidez y el calcio y el magnesio en la cal son nutrientes indispensables (muy necesarios) para las plantas.

Aplicación de fertilizantes y cal agrícola

Los nutrientes vegetales se agregan al suelo para mejorar el crecimiento de los cultivos. Generalmente, estos nutrientes se agregan como fertilizantes, pero también la composta, el estiércol y los cultivos de cobertera son una fuente de nutrientes para la planta. Existe una variedad muy amplia de fertilizantes comerciales de donde los productores pueden escoger. Estos varían en su fórmula (granular o líquida), combinación de nutrientes y la cantidad para cada uno de estos nutrientes. Todas las etiquetas de los fertilizantes incluyen el “grado” o “análisis” de cada fertilizante en particular. El “grado” de fertilizante es el porcentaje del peso del fertilizante que está compuesto por el nitrógeno, el fósforo y el potasio. Por ejemplo, un fertilizante etiquetado como “10-20-10” indica que contiene 10% de nitrógeno, 20% de fosfato y 10% de potasa.

Dependiendo de las necesidades del cultivo, los fertilizantes pueden aplicarse en diferentes tiempos y por diferentes métodos. A veces los fertilizantes se esparcen uniformemente sobre un campo y otras veces se aplican en bandas cerca de las raíces de las plantas. Generalmente, los fertilizantes de fósforo y de potasa se pueden aplicar en la dosis completa recomendada al principio del crecimiento. Mientras que, la aplicación del nitrógeno, es mejor dividido en varias aplicaciones durante el crecimiento del cultivo.

De manera similar a los fertilizantes, diferentes tipos de cal agrícola están disponibles para el uso. El análisis de suelo le va a incluir recomendaciones sobre cuál es la mejor para su suelo. El otoño es el mejor tiempo para aplicar la cal agrícola para que reaccione con el suelo y le neutralice la acidez antes de que usted siembre su próximo cultivo.

La aplicación de compostas y estiércoles

El agregar composta o estiércol al suelo puede aumentar el contenido de materia orgánica y añade nutrientes para el cultivo. El estiércol es una fuente de nutrientes muy variable y los contenidos de nutrientes varían dependiendo del animal que lo produce, de la comida que comió, de cómo se almacenó y por cuánto tiempo se almacenó. Por ejemplo, la gallinaza generalmente contiene más nitrógeno que el estiércol de res y el estiércol fresco tiene más nitrógeno que el almacenado. Generalmente, las compostas son buenas fuentes de fósforo y de potasio, pero contienen relativamente muy poco nitrógeno.

Cultivos de cobertera, rotación de cultivos y otras prácticas de conservación de suelos

La rotación de cultivos es una de las prácticas más importantes para conservar los suelos sanos y vivos. Si un mismo cultivo se siembra repetidas veces, las plagas y enfermedades pueden aumentar en el suelo y el contenido orgánico puede disminuirse. Es muy recomendable incluir pastos o tréboles en rotaciones de cultivos de hortalizas o cultivos anuales como el maíz, frijol, etc.

La inclusión de cultivos de cobertura, como este césped de Sudán, en rotaciones de cultivos agrega materia orgánica al suelo, protege el suelo de la erosión y puede ser útil para el manejo de malezas. Foto cortesiá de Penn State Extension.

Los cultivos de cobertera le proporcionan al suelo una cubierta entre las temporadas de siembra, pero estos cultivos no se cosechan. Estos cultivos se siembran para prevenir la erosión del suelo debido al viento o al agua. También se usan para agregarle materia orgánica al suelo, para mejorar su estructura y para estimular los microorganismos del suelo. Se siembran en rotación antes y después de la cosecha principal (la cosecha de alto valor económico) y después se incorporan al suelo por medio de la cultivadora para su descomposición en materia orgánica. Generalmente los pastos o los granos se usan como cultivos de cobertera, por ejemplo, el centeno, el trigo, la avena, la cebada, y el pasto perenne “ryegrass”. El pasto o los granos no le agregan mas nutrientes al suelo pero si se apropian y reciclan los nutrientes que de otro modo serian lavados del suelo. Las legumbres como coberteras tales como las arvejas, los tréboles y los guisantes tienen la habilidad de tomar el nitrógeno del aire y de “fijarlo” al suelo en una forma que las plantas lo pueden usar. Por esa razón, las legumbres, como cultivos de cobertera, pueden agregarle al suelo nitrógeno adicionalal ser aradas e incorporadas al suelo.

Los residuos de cultivos de cobertura se pueden incorporar en el suelo usando una variedad de implementos, como esta combinación de disco más arado de cincel. Foto cortesiá de Penn State Extension.

El arado y cultivado

En el proceso de producción de un cultivo utilizamos diferentes herramientas para cultivar el suelo lo cual nos permite:

  • Romper la compactación y permitir la aireación del suelo (esto se consigue arando)
  • La incorporación de los cultivos de cobertera, compostas, estiércoles, cal agrícola y fertilizantes (requiere arar y rastrear)
  • Formar las camas para la semilla (rastreando)
  • Matar las malezas (cultivadora)
  • Romper la costra de la superficie del suelo (cultivadora)

El arar puede beneficiar o perjudicar la calidad del suelo. Es importante considerar cuidadosamente como y cuando se realiza el arado. Por una parte, el arar el suelo de una manera correcta ayuda a romper la compactación del suelo, permite la aeración del suelo y permite incorporar la materia orgánica fresca. Sin embargo, ararla tierra de una manera incorrecta puede reducir la materia orgánica y destruirlos agregados del suelo. Es muy importante que nunca se realice el arado cuando el suelo se haya húmedo porque el transitar y trabajar sobre el suelo mojado causa la compactación del suelo, destruye los agregados y le disminuye la aeración en el suelo.

Entender cómo cada práctica de manejo del suelo afecta la calidad del suelo en general, y la materia orgánica del suelo en particular, lo ayudará a construir suelos saludables, de alta calidad y productivos.

Translated into Spanish by Anamaria Gomez Rodas.

Authors

Commercial Horticulture Vegetable and Small Fruit Greenhouse Ornamentals Grapes FSMA and GAPs

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